Une production limitée

En Afrique du Sud, seul pays producteur, 350 fermiers cultivent le rooibos. L’Australie s’est essayée à cette culture, ainsi que les Etats-Unis (Californie), en vain.

Ici, la récolte, effectuée sous des températures élevées, par une main d’œuvre souvent venue des pays limitrophes.


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Rooibos, une culture récente

Si le rooibos se consomme depuis des siècles, il n’est en revanche cultivé que depuis peu. C’est au milieu du XIXème siècle qu’un prêtre allemand, venu de Namibie, créé le village de Wupperthal, en Afrique du Sud. Il impose des règles de vie très strictes aux membres de la communauté et organise avec eux les premières cultures de rooibos. A mi-distance du Cap et de la Namibie, Wupperthal se situe en plein désert. Le rooibos ou Aspalathus lineari est à peu près aussi sobre qu’un chameau et supporte sans broncher les chaleurs extrêmes. Il faut dire que les profondes racines de cette plante l’aident à trouver ses ressources. Wupperthal se mérite, au bout de plusieurs heures d’une méchante piste qui offre tout de même de beaux paysages à qui goûte l’aride.

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Les couleurs d’automne du rooibos

Le théier est un arbuste à feuilles persistantes et la teinte de son feuillage ne varie donc pas à l’heure où, à l’été, succède un froid radieux. Pour trouver les couleurs de l’automne et coller ainsi à la saison, j’ai préféré chercher du côté des rooibos, précisément au moment où celui-ci s’oxyde après avoir été arrosé, et sèche à même le sol, en couches très fines.


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Souvenir d’Afrique du Sud

Des fermiers Sud-africains viennent de m’envoyer cette photo prise le mois dernier lors de la récolte du rooibos. Je suis au milieu d’eux, sous une température proche de 40 degrés. Les conditions de travail ne sont pas faciles dans cette région si aride en été qu’il n’y pousse à peu près que des pierres et du sable.
Lorsqu’il m’arrive, le soir, de boire une tasse de cette infusion totalement dépourvue de caféine ou de théine, je pense à eux et à la joie que j’ai eue de découvrir des paysages et des gens formidables.


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Dégustation de rooibos

Il existe différents grades de rooibos mais peu de différences entre eux. Le « Long Cut » offre cependant l’expérience la plus intéressante en terme de finesse et de puissance aromatique. Il est le plus harmonieux. C’est le seul que j’achète depuis des années.
Un détail amusant : lors des dégustations de rooibos en Afrique du Sud, on rétro-éclaire les tasses afin de pouvoir juger de la limpidité de la liqueur.


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François-Xavier Delmas

Globe-trotter passionné, « FX » arpente les plantations de thés depuis 30 ans à la recherche des meilleurs crus. Pour le fondateur du Palais des Thés, voyager c’est aller à la découverte des cultures du monde. De Darjeeling à Shizuoka, de Taïwan au Triangle d’Or, il vous invite à suivre ses pérégrinations, à partager ses rencontres et ses émotions.

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