Je déguste une cinquantaine de thés par jour

En ce mois de mars je déguste une cinquantaine d’échantillons de thé par jour. Ce sont les Darjeeling de printemps qui inaugurent la saison suivis de peu par les thés du Népal. Un peu plus tard viendra le tour des thés verts primeurs de Chine. Puis des Ichibancha japonais.

Les dégustations se font à l’aveugle, bien sûr. Quant aux gestes ils sont toujours les mêmes : après avoir senti l’infusion on aspire la liqueur avant de la faire tourner en bouche. On analyse ainsi la texture, les saveurs, les familles olfactives. On prend son temps. On goûte et on regoûte. On reste bien concentré…. à l’exception de cet instant où un photographe fait irruption dans la salle de dégustation et saisit le mouvement.


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Ce que signifie « clonal » sur l’étiquette d’un thé

De même que le vin peut être produit à partir de différents cépages, le thé provient d’arbustes qui possèdent des caractéristiques qui leur sont propres. Sur cette photo vous retrouvez les principaux cultivars utilisés dans la région de Darjeeling (Inde). Lorsqu’un lot de thé a été intégralement manufacturé à partir de ces théiers les Indiens lui donnent le qualificatif de clonal. Le mot « clonal » sur l‘étiquette d’un thé ne signifie donc pas que le théier est issu d’un clonage mais tout simplement que la récolte a été réalisée sur des cultivars bien précis. Certains de ces cultivars, mis au point par un institut de recherche agronomique, sont réputés pour leurs qualités gastronomiques.


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Les jardins de basse altitude récoltent les premiers

La plantation de Longview.

A Darjeeling, à chaque début de printemps, les jardins qui récoltent les premiers sont ceux qui se situent les plus bas. Ils jouissent d’une température plus clémente.  Voici à quoi ressemble cette région à l’endroit précis où à l’immense plaine de l’Inde succèdent les premiers plis des contreforts himalayens. On se trouve ici du côté de Longview Tea Estate et l’on distingue, à sa teinte ocre, le lit de pierre de la rivière Balasun.


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De nouveaux échantillons de thé viennent d’arriver

Depuis deux jours les échantillons de thé arrivent en grand nombre dans ma salle de dégustation et je goûte aussitôt les petites pochettes sur lesquelles figurent le nom du jardin, le numéro du lot, le grade ainsi que la quantité de thé manufacturée.

Ça y est !  A Darjeeling, la saison a bel et bien commencé.


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La météo retarde les récoltes en cette fin d’hiver

En raison du froid puis d’un manque de pluie les théiers poussent avec une grande lenteur à Darjeeling. Très peu de lots étaient manufacturés à la mi-mars et il faut encore attendre un peu pour disposer d’un grand choix.

J’ai acheté néanmoins trois lots à ce jour : une très petite production de Teesta Valley dont je vous ai déjà parlé, la première récolte de Mission Hill qui développe une belle longueur en bouche ; et enfin le Hillton DJ1 aux arômes d’herbes coupées et de légumes crus, très étonnants par leur intensité.


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François-Xavier Delmas

Globe-trotter passionné, « FX » arpente les plantations de thés depuis 30 ans à la recherche des meilleurs crus. Pour le fondateur du Palais des Thés, voyager c’est aller à la découverte des cultures du monde. De Darjeeling à Shizuoka, de Taïwan au Triangle d’Or, il vous invite à suivre ses pérégrinations, à partager ses rencontres et ses émotions.

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